Cómo funciona el software antivirus

Imagen del encabezado del antivirus
Estudio Wright/Shutterstock.com

Los programas antivirus son poderosas piezas de software que son esenciales en las computadoras con Windows. Si alguna vez se ha preguntado cómo los programas antivirus detectan los virus, qué están haciendo en su computadora y si usted mismo necesita realizar análisis regulares del sistema, siga leyendo.

Un programa antivirus es una parte esencial de una estrategia de seguridad de varias capas, incluso si es un usuario inteligente de computadoras, el flujo constante de vulnerabilidades para los navegadores, las extensiones y el propio sistema operativo Windows hacen que la protección antivirus sea importante.

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Escaneo en acceso

El software antivirus se ejecuta en segundo plano en su computadora y verifica todos los archivos que abre. Esto generalmente se conoce como escaneo en acceso, escaneo en segundo plano, escaneo residente, protección en tiempo real u otra cosa, según su programa antivirus.

Cuando hace doble clic en un archivo EXE, puede parecer que el programa se inicia inmediatamente, pero no es así. Su software antivirus comprueba primero el programa, comparándolo con virus, gusanos y otros tipos de malware conocidos. Su software antivirus también realiza comprobaciones «heurísticas», comprobando los programas en busca de tipos de mal comportamiento que puedan indicar un virus nuevo y desconocido.

Los programas antivirus también analizan otros tipos de archivos que pueden contener virus. Por ejemplo, un archivo comprimido .zip puede contener virus comprimidos o un documento de Word puede contener una macro maliciosa. Los archivos se escanean cada vez que se usan; por ejemplo, si descarga un archivo EXE, se escaneará inmediatamente, incluso antes de que lo abra.

Es posible usar un antivirus sin escaneo en acceso, pero esto generalmente no es una buena idea: el escáner no detectaría los virus que explotan los agujeros de seguridad en los programas. Después de que un virus ha infectado su sistema, es mucho más difícil eliminarlo. (También es difícil estar seguro de que el malware se haya eliminado por completo).

Microsoft Defender está actualizado y ejecuta protección en tiempo real.

Escaneos completos del sistema

Debido al análisis en acceso, normalmente no es necesario ejecutar análisis de todo el sistema. Si descarga un virus en su computadora, su programa antivirus lo notará de inmediato; no es necesario que primero inicie manualmente un análisis.

Sin embargo, los análisis de todo el sistema pueden ser útiles para algunas cosas. Un análisis completo del sistema es útil cuando acaba de instalar un programa antivirus: garantiza que no haya virus inactivos en su computadora. La mayoría de los programas antivirus configuran análisis completos del sistema programados, a menudo una vez a la semana. Esto garantiza que se utilicen los últimos archivos de definición de virus para escanear su sistema en busca de virus inactivos.

Estos escaneos completos del disco también pueden ser útiles al reparar una computadora. Si desea reparar una computadora que ya está infectada, es útil insertar su disco duro en otra computadora y realizar un análisis completo del sistema en busca de virus (si no realiza una reinstalación completa de Windows). Sin embargo, por lo general, no tiene que ejecutar análisis completos del sistema usted mismo cuando un programa antivirus ya lo está protegiendo: siempre analiza en segundo plano y realiza sus propios análisis regulares del sistema completo.

Un análisis completo del sistema que se ejecuta en Microsoft Defender.

Definiciones de virus

Su software antivirus se basa en definiciones de virus para detectar malware. Es por eso que descarga automáticamente archivos de definición nuevos y actualizados, una vez al día o incluso con más frecuencia. Los archivos de definición contienen firmas de virus y otro malware que se han encontrado en la naturaleza. Cuando un programa antivirus escanea un archivo y nota que el archivo coincide con una pieza conocida de malware, el programa antivirus detiene la ejecución del archivo y lo pone en «cuarentena». Dependiendo de la configuración de su programa antivirus, el programa antivirus puede eliminar automáticamente el archivo o puede permitir que el archivo se ejecute de todos modos, si está seguro de que es un falso positivo.

Las empresas de antivirus tienen que mantenerse continuamente actualizadas con las últimas piezas de malware, publicando actualizaciones de definiciones que aseguran que sus programas detecten el malware. Los laboratorios de antivirus utilizan una variedad de herramientas para desensamblar virus, ejecutarlos en espacios aislados y lanzar actualizaciones oportunas que garantizan que los usuarios estén protegidos contra la nueva pieza de malware.

Microsoft Defender está actualizado.

Heurística

Los programas antivirus también emplean heurística y aprendizaje automático. Los modelos de aprendizaje automático se crean analizando cientos o miles de piezas de malware para encontrar atributos o comportamientos comunes. La combinación permite que un programa antivirus identifique tipos de malware nuevos o modificados, incluso sin archivos de definición de virus. Por ejemplo, si un programa antivirus detecta que un programa que se ejecuta en su sistema está intentando abrir todos los archivos EXE de su sistema, infectándolo al escribir una copia del programa original en él, el programa antivirus puede detectar este programa como nuevo, tipo desconocido de virus.

Ningún programa antivirus es perfecto. Las heurísticas que son demasiado agresivas, o los modelos de aprendizaje automático que se entrenan incorrectamente, pueden marcar accidentalmente un software perfectamente seguro como malware.

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Falsos positivos

Debido a la gran cantidad de software que existe, es posible que los programas antivirus ocasionalmente digan que un archivo es un virus cuando en realidad es un archivo completamente seguro. Esto se conoce como un «falso positivo». Ocasionalmente, las empresas antivirus incluso cometen errores, como identificar archivos del sistema de Windows, programas populares de terceros o sus propios archivos de programas antivirus como virus. Estos falsos positivos pueden dañar los sistemas de los usuarios; tales errores generalmente terminan en las noticias, como cuando Microsoft Security Essentials identificó a Google Chrome como un virus, AVG dañó las versiones de 64 bits de Windows 7 o Sophos se identificó como malware.

La heurística también puede aumentar la tasa de falsos positivos. Un antivirus puede notar que un programa se comporta de manera similar a un programa malicioso e identificarlo erróneamente como un virus.

A pesar de esto, los falsos positivos son bastante raros en el uso normal. Si su antivirus dice que un archivo es malicioso, generalmente debería creerlo. Si no está seguro de si un archivo es realmente un virus, puede intentar subirlo a VirusTotal (que ahora es propiedad de Google). VirusTotal escanea el archivo con una variedad de diferentes productos antivirus y le dice lo que dice cada uno al respecto.

Tasas de detección

Los diferentes programas antivirus tienen diferentes tasas de detección, y tanto las definiciones de virus como las heurísticas contribuyen a las discrepancias. Algunas compañías de antivirus pueden tener heurísticas más efectivas y publicar más definiciones de virus que sus competidores, lo que resulta en una tasa de detección más alta.

Algunas organizaciones realizan pruebas periódicas de los programas antivirus en comparación entre sí, comparando sus tasas de detección en el mundo real. AV-Comparativos publica regularmente estudios que comparan el estado actual de las tasas de detección de antivirus. Las tasas de detección tienden a fluctuar con el tiempo: no hay un mejor producto que siempre esté en la cima. Si realmente está buscando ver qué tan efectivo es un programa antivirus y cuáles son los mejores, los estudios de tasa de detección son el lugar para buscar.

Resultados de julio-octubre 2021.
Resultados generales de julio a octubre de 2021

Prueba de un programa antivirus

Si alguna vez desea comprobar si un programa antivirus funciona correctamente, puede utilizar el archivo de prueba EICAR. El archivo EICAR es una forma estándar de probar los programas antivirus; en realidad no es peligroso, pero los programas antivirus se comportan como si fueran peligrosos, identificándolos como virus. Esto le permite probar las respuestas del programa antivirus sin usar un virus vivo.

El archivo de prueba EICAR es detectado por Microsoft Defender.


Los programas antivirus son piezas de software complicadas, y se podrían escribir libros gruesos sobre este tema, pero, con suerte, este artículo lo puso al día con los conceptos básicos.

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