¿Qué era Windows CE y por qué lo usaba la gente?

Un HP Jornada con Windows CE
Hewlett Packard

Microsoft lanzó Windows CE en noviembre de 1996 como una nueva versión de Windows. Diseñado para ejecutar computadoras de bolsillo, CE trajo la interfaz de Windows 95 fácil de usar a la computación móvil por primera vez. Su arquitectura también formó la base de los últimos productos de computación móvil y teléfonos inteligentes de Microsoft. He aquí por qué se necesitaba.

Una versión compacta y portátil de Windows

Windows CE era necesario porque las versiones de escritorio completas de Windows, luego vinculadas principalmente a la arquitectura de CPU Intel x86, no eran prácticas de ejecutar en los dispositivos de bolsillo de la época. Como resultado, Windows CE representó una plataforma completamente diferente de sus primos OS de escritorio. No podía ejecutar programas diseñados para Windows 95 o Windows NT.

Un escritorio con Windows CE 3.0 en un HandHeld PC 2000 con Windows.
Un escritorio Windows HandHeld PC 2000, basado en Windows CE 3.0.

El diseño de Windows CE enfatizó el bajo consumo de energía, la compatibilidad con el almacenamiento de memoria flash y los requisitos de memoria relativamente bajos. También conservó una interfaz gráfica de usuario (GUI) fácil de usar similar a Windows 95, completa con el menú Inicio e incluso una versión incorporada de Solitario.

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Windows CE venía preinstalado como firmware en chips ROM integrados en dispositivos portátiles de docenas de proveedores, incluidos Compaq, NEC, Hewlett-Packard, LG y más. La mayoría de las instalaciones de Windows CE también incluían versiones de bolsillo de las aplicaciones de Microsoft Office, como Word, Excel y PowerPoint.

La gente podría sincronizar sus archivos con PC de escritorio que ejecutan Windows usando un Cable serial RS-232 o conexión por infrarrojos con un periférico especial. Más tarde, la sincronización basada en la red también fue posible.

Algunos han especulado que “CE” en “Windows CE” inicialmente significaba “Electrónica de consumo” o “Edición compacta”, pero esas interpretaciones nunca fueron reconocidas oficialmente por Microsoft. De acuerdo a una 1998 Artículo del Los Angeles Business Journal, Microsoft optó por una definición más nebulosa, afirmando que “CE no representa un concepto único, sino que implica una serie de preceptos de diseño de Windows CE, incluidos ‘Compacto, conectable, compatible y complementario'”. Al final, ” CE ”simplemente significa“ CE ”.

Los orígenes de Windows CE

A principios de la década de 1990, comenzó a tomar forma una nueva clase de computadoras: asistente personal digital (PDA). La mayoría de las PDA eran dispositivos de bolsillo que funcionaban con baterías, con interfaces de lápiz táctil y memoria RAM o almacenamiento basado en flash.

Al igual que con cualquier tendencia informática emergente, Microsoft quería participar en la acción. Sin embargo, los procesadores Intel x86 necesarios para ejecutar versiones de escritorio de Windows necesitaban demasiada energía para un dispositivo de bolsillo.

Entonces, Microsoft comenzó a experimentar con posibles soluciones, incluido un nuevo sistema operativo que funcionaría en CPU de bajo consumo.

Un escritorio con Windows CE 1.0.
Un escritorio con Windows CE 1.0.

Windows CE se originó a partir de uno de esos proyectos, cuyo nombre en código Pegaso. Fue desarrollado en 1995 por un equipo que incluía miembros de proyectos anteriores de sistemas operativos móviles de Microsoft, como WinPad.

El objetivo de diseño de Pegasus era proporcionar una versión de bolsillo de 32 bits, multitarea y multihilo capaz de Windows. Tenía que funcionar bien en varias arquitecturas de procesador, incluidas SH3, MIPS y, más tarde, ARM. Además, a diferencia de la mayoría de las PDA de la época, Microsoft pretendía que Windows CE se pudiera utilizar con un teclado QWERTY completo.

Windows CE 1.0 se lanzó oficialmente el 16 de noviembre de 1996. Según BYTE edición de enero de 1997 de la revista, los primeros dispositivos en los EE. UU. que se enviaron con Windows CE fueron el NEC MobilePro 200, el Compaq PC Companion (una versión renombrada del Casio Cassiopeia A-10, también disponible en ese momento) y el LG Electronics HPC.

Los tres dispositivos se vendieron al por menor por alrededor de $ 650 (alrededor de $ 1,063 en dinero de hoy).

Una computadora de mano HP 320LX.
La HP 320LX (1997), una popular HPC que ejecuta Windows CE 1.0. HP

La prensa no estaba particularmente enamorada de los dispositivos Windows CE 1.0, pero aún así, pocos críticos los consideraron un fracaso. Pronto surgió una base de fans leales, especialmente para HP Serie de PC de bolsillo de gran prestigio.

Microsoft continuó mejorando CE a lo largo del tiempo, con un salto espectacular en la capacidad de 1.0 a 2.x que incluyó soporte para pantallas a color más grandes y mejores redes. Esta iteración fue bien recibida tanto por los consumidores como por la prensa.

La explosión de la marca Windows CE

Lo que comenzó como un sistema operativo simple para computadoras de bolsillo en 1996 pronto se ramificó en un sistema operativo PDA para dispositivos “Pocket PC”. Estas Pocket PC inicialmente ejecutaban Windows CE 2.11, que luego se transformó en el sistema operativo para teléfonos inteligentes y mucho más.

Dos equipos de bolsillo HP iPaq rx1955 y un lápiz.
La HP iPaq rx1955 Pocket PC (2007) ejecutó Windows Mobile 5.0. HP

De hecho, después de unos años, Microsoft dejó de destacar la marca Windows CE en sus productos de consumo. Por el contrario, favoreció nombres como Pocket PC 2000 (abril de 2000) y Windows Mobile 2003, que todavía se basaban en el kernel de Windows CE. Incluso Windows Phone 7, lanzado en 2010, todavía se basaba en Windows CE 6.0.

Tratando de agarrar el linaje completo de Windows CE y sus ramificaciones es una perspectiva vertiginosa. Cubre más de 24 lanzamientos importantes, con muchas marcas confusas, intercambiables o entrelazadas, incluidas todas las siguientes (y más):

  • PC de bolsillo
  • Windows Mobile Classic
  • SmartPhone de Windows
  • Edición de teléfono Pocket PC
  • Windows Mobile Professional
  • Windows automotriz
  • Telefono windows

La línea CE se ha mantenido como un producto fundamental para Microsoft. Durante los últimos 24 años, Windows CE ha impulsado dispositivos tan variados como cajeros automáticos, sistemas de entretenimiento automotriz, Reproductor MP3 Zuney docenas de juegos para Consola Sega Dreamcast.

Una caja de sistema de juegos Sega Dreamcast.
Windows CE impulsó más de 70 juegos en la consola Sega Dreamcast. Sega

Actualmente, Windows CE se conoce oficialmente como “Windows Embedded Compact”. Su último lanzamiento (versión 8.0) fue en 2013 y será compatible hasta 2023. Con el tiempo, Microsoft ha restado importancia a Embedded Compact a favor de XP integrado, seguido por NT incrustado, Windows RTy ahora, Windows 10 para ARM.

Honestamente, es un milagro que incluso Microsoft se las arregle para mantenerlo todo en orden. Sin embargo, CE perdura en muchas industrias, y probablemente continuará durante al menos una década en los sistemas integrados de misión crítica que ejecutan código heredado.

Si tiene tiempo para comprender todo el alcance y la majestuosidad de la familia Windows CE, puede consultar Historia detallada de HPCFactor del SO. Por ahora, el alma de Windows CE seguirá avanzando en segundo plano, haciendo su función integrada en dispositivos de todo el mundo.

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