¿Qué es 5G y qué tan rápido es?

Una ilustración de un logotipo 5G azul
Marko Aliaksandr/Shutterstock.com

Según los operadores de telefonía móvil, es lo último y lo mejor: 5G, un estándar inalámbrico de quinta generación que se dice que rivaliza con las velocidades de Internet en el hogar en circunstancias ideales. ¿Qué tan rápido es y está a la altura de las expectativas? Echaremos un vistazo.

¿Qué es 5G?

5G es un término de la industria para una nueva red celular inalámbrica que reemplaza al estándar 4G LTE anterior, al igual que 4G suplantó a 3G. 5G significa «quinta generación»: es la quinta versión principal de la tecnología de telefonía móvil desde el origen de las redes de telefonía celular a principios de la década de 1980.

En condiciones ideales, 5G está diseñado para ser mucho más rápido que la tecnología 4G LTE para dispositivos como teléfonos inteligentes. Pero los operadores de telefonía móvil también apuntan a que 5G brinde Internet móvil rápido para otros dispositivos, como automóviles conectados, dispositivos domésticos inteligentes y dispositivos de Internet de las cosas (IoT). Incluso podría reemplazar su conexión a Internet doméstica por cable.

Para usar 5G, necesita un dispositivo (como un teléfono inteligente) que lo admita con un hardware especial en su interior. A menos que los dispositivos 4G o LTE existentes contengan hardware de radio compatible con 5G, no pueden actualizarse a 5G con una actualización de software.

¿Qué tan rápido es 5G?

Mientras que 4G alcanza un máximo teórico de 100 megabits por segundo (Mbps), 5G alcanza un máximo de 10 gigasbits por segundo (Gbps). Eso significa que 5G podría ser potencialmente cien veces más rápido que la tecnología 4G actual, de todos modos, a su velocidad máxima teórica.

No es solo el rendimiento, tampoco. 5G promete reducir significativamente la latencia, lo que significa tiempos de carga más rápidos y una mejor capacidad de respuesta al hacer casi cualquier cosa en Internet. Específicamente, la especificación promete una latencia máxima de 4 ms en 5G frente a 20 ms en 4G LTE.

Pero si bien las empresas han prometido mucho de 5G, el resultados del mundo real se han mezclado. En 2020, Verizon promocionado Casi 1 Gigabit/segundo de tasas 5G en Chicago que permitiría a alguien descargar un video de 600 MB en aproximadamente 34 segundos, en comparación con 2,3 minutos a velocidades LTE. Pero esos números de Verizon son mucho más altos que los datos reales sobre el terreno. De acuerdo a Analítica de Ookla recopilado de Speedtest.net, las velocidades promedio de 5G entre los tres principales operadores de telefonía celular en los EE. UU. oscilaron entre 68 y 192 Mbps en el primer trimestre de 2022.

Alguien realizando una prueba de velocidad 5G.
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Si 5G alcanzara constantemente velocidades de 1 gigabit o más, superaría las conexiones de Internet por cable típicas de los hogares estadounidenses, haciéndolo más comparable a la fibra. Las empresas de Internet de línea fija como Comcast, Cox y otras pueden enfrentarse a una competencia seria, especialmente cuando son la única opción para Internet rápido en el hogar en un área determinada. Los operadores inalámbricos podrían ofrecer una alternativa sin instalar cables físicos en cada hogar.

Sin embargo, hay un gran inconveniente: resulta que esas velocidades muy altas son depende de conexiones casi de línea de visión a torres celulares habilitadas para 5G (o estaciones base más pequeñas ubicadas en una ciudad) casi sin obstrucciones entre ellas. Para lograr esas velocidades, los dispositivos 5G deben usar una banda de radio especial llamada onda milimétrica (mmWave), que está muy sujeta a interferencias. Con muchas personas que usan teléfonos celulares en una casa o automóvil, es casi seguro que nunca alcancen los límites teóricos de las velocidades 5G.

Hay algunos otros contratiempos del mundo real también. Por ejemplo, muchos proveedores de servicios de Internet imponen límites de datos. Incluso si su proveedor de servicios inalámbricos le dio un límite de datos de 100 GB (que es mucho más grande que la mayoría de los planes actuales), podría superarlo en un minuto y 20 segundos a la velocidad teórica máxima de 10 Gbps, si 5G llega a ser tan rápido.

¿Cómo funciona 5G?

5G aprovecha mucha tecnología en un intento de lograr estas velocidades rápidas. No hay una sola innovación en juego, y las innovaciones prometidas con 5G desplegar con el tiempo. Revista de espectro IEEE hace un buen trabajo de explicar muchos de los detalles técnicos con más profundidad, pero aquí hay un resumen rápido.

Un trabajador de pie junto a una torre de telefonía celular
chalermphon_tiam/Shuttersock.com

El nuevo estándar utiliza una banda completamente nueva de espectro de radio de 4G además del espectro de radio celular convencional. Para lograr velocidades muy altas (las teóricas que mencionamos), el 5G aprovecha las “ondas milimétricas”, emitidas en frecuencias entre 30 y 300 GHz frente a las bandas por debajo de 6 GHz que se usaban en el pasado. Anteriormente, estos solo se usaban para la comunicación entre satélites y sistemas de radar.

Pero como se mencionó anteriormente, las ondas milimétricas no pueden viajar fácilmente a través de edificios u otros objetos sólidos, por lo que 5G también tendrá que aprovechar las «células pequeñas», estaciones base en miniatura que se pueden colocar cada 250 metros en áreas urbanas densas. Estos proporcionan una cobertura mucho mejor en dichos lugares.

Estas estaciones base también utilizan «MIMO masivo». MIMO significa «entrada múltiple salida múltiple». Incluso podría tener un enrutador inalámbrico doméstico con tecnología MIMO, lo que significa que tiene múltiples antenas que puede usar para hablar con varios dispositivos inalámbricos diferentes a la vez en lugar de cambiar rápidamente entre ellos. Massive MIMO utiliza docenas de antenas en una sola estación base. También aprovechan la formación de haces para dirigir mejor esas señales, dirigiendo la señal inalámbrica en un haz que apunta al dispositivo y reduciendo la interferencia para otros dispositivos.

también hay planes futuros para hacer que las estaciones base 5G funcionen en dúplex completo, lo que significa que podrán transmitir y recibir al mismo tiempo, en la misma frecuencia. Hoy en día, tienen que cambiar entre los modos de transmisión y escucha, lo que ralentiza las cosas. Esa es solo una instantánea de algunas de las tecnologías que se están incorporando para hacer que 5G sea más rápido que cualquier estándar inalámbrico anterior.

Y sí, la evidencia disponible apunta a que 5G es seguro.

¿Cuándo estará disponible?

A partir de abril de 2022, la cobertura 5G está disponible en muchas áreas de los Estados Unidos de AT&T, Verizon y T-Mobile (en 2020, Sprint fusionado con T‑Mobile). Usando el sitio web de cada operador, puede ver mapas de cobertura 5G para ver si está disponible en su área (mapas de cobertura: AT&T, Verizon, T-Mobile).

Fuera de EE. UU., disponibilidad de 5G varia ampliamente por país. Consulte los sitios web de los proveedores inalámbricos locales en su área para ver si está cubierto.

Para usar 5G, necesita un teléfono inteligente, un módem celular o punto de acceso móvil que soporta las nuevas tecnologías en el estándar 5G. La mayoría de los teléfonos Android de gama alta son compatibles con 5G, y los iPhone 12 y posteriores también son compatibles con 5G.

Escuchará mucho más sobre 5G en los próximos años a medida que la tecnología continúe desarrollándose y la infraestructura subyacente necesaria para que funcione mejore en capacidad. 5G no será algo estático: si bien es bueno tomar las promesas de velocidad con un grano de sal ahora, es probable que mejoren constantemente en los centros urbanos estadounidenses durante la próxima década a medida que aumenten las inversiones en la nueva tecnología. Internet inalámbrico está a punto de ser mucho más rápido.

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